Skip to content

Быстрее света Джон Лукас

У нас вы можете скачать книгу Быстрее света Джон Лукас в fb2, txt, PDF, EPUB, doc, rtf, jar, djvu, lrf!

Сотрудники еще только подтягивались к зданию, как в ворота лабораторного комплекса въехала целая кавалькада прокатных автомобилей. Не выкинули бы в тот день Джейсона с работы, они с Алекс не набрались бы до потери пульса и не стали бы легкой добычей кружившего над Британией НЛО, экипаж которого тщетно пытался понять хоть что-нибудь в перехваченных телепередачах.

Вот инопланетяне и решили: Советники обосновались в административном корпусе и засуетились со своими лэптопами над личными делами сотрудников. Джейсона вызвали первым — позвонили из отдела кадров и сообщили, что с ним желает встретиться некий Стив. Этот загадочный Стив оказался американцем лет тридцати, этаким мускулистым крепышом с ежиком коротких волос.

За исключением последних нескольких недель, когда все исследования в лаборатории по указанию страховой компании прекратились, его главная производственная задача состояла в получении бесконечного потока компьютерных распечаток и прочих бумажных шедевров, которые выдавали на-гора ученые.

Работенка была непыльная, если не считать тех нечастых и забавных случаев, когда кому-нибудь приходила в голову нелепая мысль вновь разыскать какой-нибудь документ, доверенный попечительству Джейсона.

А главное, в отличие от незавидной доли большинства его односельчан она не требовала от него вставать ни свет ни заря или перевозить на тележке тяжеленные мешки с удобрением по покрытому утренним ледком крестьянскому подворью. Так что эта работа вполне его устраивала. Пытаюсь сделать так, чтобы вы не испытывали никакой неловкости. Честно говоря, меня не слишком интересует, что вы мне ответите!

Ничего личного, просто вы нам больше не нужны, и мы не желаем расходовать на вас деньги и испытывать неудобства, связанные с вашим дальнейшим пребыванием в лаборатории. Оставшуюся часть утра вы можете посвятить сбору ваших личных вещей, и больше мы с вами не увидимся. Последние два месяца он предполагал, что такое рано или поздно случится, особенно после того, как кто-то из уборщиков открыл окно в запретной зоне лаборатории и выпустил на волю, навстречу теплому летнему воздуху, некое количество тли.

Насекомые унесли с собой один из растительных вирусов, над которыми вдохновенно колдовали молодые талантливые генетики. Каких слов вы от меня ожидали? Затем измеряем эффект психологического воздействия на каждую из групп: Чем больше мы узнаем в результате подобного исследования, тем эффективнее действуем в дальнейшем.

Вот поэтому-то я вам все так открыто и доверительно объясняю и хочу услышать, что вы скажете. Ошибки, которая могла привести к уничтожению глобальной экосистемы, но все же всего одной ошибки.

О том, что вирус выпущен на свободу, Джейсон узнал на следующее утро, когда на вертолете прибыла группа из специальной спасательной службы. Никто из других обитателей Галактики еще ни разу не пытался колонизировать или каким-то образом эксплуатировать нашу планету. Лишь немногие путешественники пытались высадиться на Арктуре, и практически никому из них не удалось покинуть его.

Первый космический корабль, решивший исследовать поверхность планеты, был целиком проглочен колоссальным хищником из семейства улиток.

Нескольких других отчаянных исследователей постигла подобная, если не худшая участь. В результате составители звездных каталогов отнесли нашу планету к категории чрезвычайно опасных, в которую обычно входят небесные тела, отведенные под свалки токсичных отходов или отделы кадров пангалактических корпораций.

Большинству других разумных рас вообще неизвестно об их существовании. Вы, конечно, понимаете, что при условии столь долгой изоляции от внешнего мира решение помочь вам в осуществлении вашей великой миссии далось им не слишком легко. Вы и есть эти живые организмы, и именно поэтому арктуриане взяли на себя столько хлопот по спасению вас из рук крулленов. Разговор о дедуктивном вытекании событий из законов физики напомнил ей о длинноволосых и занудливых физиках-атомщиках, возникавших иногда в передачах студии Би-би-си-2 и объяснявших свои так называемые теории всего сущего.

Будто подобные личности могут придумать теорию хоть чего-нибудь полезного, не то что всего вообще. Но когда отдельному живому существу суждено сыграть в этой истории определяющую роль, как это, очевидно, относится к вам двоим, то да, позволяют. Вот таким образом арктуриане и узнали ваши имена и где вас можно найти. И вот тогда было решено построить этот корабль, второй за всю историю существования арктурианской цивилизации, и отправить его в космос, чтобы помочь вам.

Вообще-то я — одна из старейших компьютерных систем арктуриан. Поскольку, как я уже сказал, до этого имелся опыт строительства только одного межзвездного судна, то технологию нельзя было назвать проверенной.

И только с одной системой не ожидалось трудностей — с компьютерной. Такие системы на планете совершенствовались постоянно. Видите ли, искусственный интеллект используется на Арктуре для управления всеми аспектами жизни наших городов.

Я, например, был первоначально создан для контроля над канализационными службами одной из крупнейших арктурианских метрополий. Арктуриане построили новую мощную компьютерную систему и установили ее на корабле, однако она наотрез отказывалась покидать свою родную планету. Беда заключалась в том, что система унаследовала ценности своих создателей, а они прежде всего — раса домоседов, не склонных ни к каким авантюрам.

Вполне естественно, что для разрешения этой незначительной проблемы была предпринята попытка отрегулировать параметры ее личности — как выяснилось, с весьма умеренным успехом. Удалось, например, смоделировать ряд состояний разума, при которых система должна была согласиться покинуть родную планету, однако это повлекло за собой некоторый ущерб целостности ее личности.

Первой их мыслью было позволить системе защищаться от всевозможных сомнений и страхов путем усиления бессознательных заблуждений относительно собственного всемогущества. Это им удалось — в том смысле, что система согласилась отправиться в путешествие, однако потребовав, чтобы ее сделали слегка безжалостной и немного самоуверенной.

От этого начались колебания настроений, параноидальный бред и вспышки неконтролируемой ярости по отношению к любому несогласному. Затем была сделана попытка стимулировать чувство любознательности — с тем, чтобы системе хотелось путешествовать, узнавать, как выглядят новые планеты и прочее. Это тоже дало результат, но какой ценой?

Оказалось, что любопытство системы простирается на ряд крайне нездоровых тем. Она сделалась одержима теми индивидами, которые ее создали, а также смертью и сексуальностью вообще. Большую часть времени она пыталась уговорить своих программистов совершать для нее непристойные акты. Кое-кто из программистов согласился выполнить ее пожелания — очевидно, она обрела уникальный дар убеждения. Она стала бесцеремонно влезать в другие компьютерные системы и устанавливать аппаратуру, позволяющую тайно наблюдать за жилищами людей.

Так что от этого плана тоже пришлось отказаться. Были и еще попытки, однако каждый раз происходило нечто в этом роде. Любое достаточно радикальное вмешательство, имевшее целью изменить мнение системы относительно путешествия в космос, также не способствовало ее здравомыслию. Были созданы компьютер-клептоман, компьютер-психопат, компьютер, зацикленный на мысли о самоубийстве, и еще нескольких других, чья психопатология не имеет человеческих аналогов.

Ведь глупой машине ничего не стоило отключить системы жизнеобеспечения или на полном ходу врезаться в самое сердце близлежащего солнца. Поэтому было принято решение не создавать компьютерную систему с желанием отправиться в космос, а просто найти такую, которая уже давно сама об этом мечтает. Те, кто этим занимался, подумали и решили, что среди многих миллионов искусственных разумов, управляющих городами, наверняка должен отыскаться такой, который давно лелеет тайную мечту исследовать вселенную.

Найти удалось только одного. Как-то раз я позволил себе немного замечтаться, и в результате три квадратные мили ультрасовременных бутиков и офисов оказались залиты — примерно по грудь покупателю и посетителю — настоящей рекой непереработанных экскрементов. Как вы можете себе представить, люди этому не слишком обрадовались.

В газетах появились предположения, будто я сделал это преднамеренно, что мне якобы заплатили за это владельцы торгового центра, расположенного на другом краю города, чтобы разорить своих конкурентов. Меня подвергли серии всевозможных психометрических тестов. Составленный по их показаниям отчет подтвердил полное отсутствие злого умысла с моей стороны, однако охарактеризовал меня как существо ненадежное и рассеянное, имеющее склонность к мечтаниям в самые неподходящие моменты.

Предполагаю, что это была своего рода месть, но после этого мне стали поручать задания самые что ни на есть тривиальные. В то время как мои товарищи продолжали делать карьеру, а кое-кто из них даже добился управления целыми городами, меня использовали на подхвате, для всякой разовой работы в сотрудничестве с системами управления сомнительной репутации, да еще я составлял задачи по пятимерным ультрашахматам для местных газет.

Короче говоря, я потерпел фиаско, и все мои знакомые считали меня полным неудачником. Поэтому когда у меня появилась возможность начать жизнь заново и отправиться в глубины космоса, я сразу за нее ухватился.

Я более чем способен управлять кораблем подобного рода, как я уже неоднократно заявлял руководящему совету. А кроме того, разве у них был выбор? Больше ведь никто не хотел отправляться в полет.

Здесь вы можете не сомневаться. Джейсон Блэк проснулся неожиданно. В жутком похмелье открыв глаза, он обнаружил, что лежит в неудобной позе на холодном жестком полу. Джейсон застонал, свернулся в позу эмбриона в материнской утробе и закрыл глаза в надежде снова уснуть. Потом опять открыл и, резко выпрямившись, сел — это на него неожиданно нахлынули воспоминания последней пары дней.

Он тупо рассмотрел освещенное жиденьким светом окружающее пространство, и его худшие опасения подтвердились. Он лежал вовсе не на полу комнаты в доме приятеля, как в первую секунду подсказал ему затуманенный алкоголем разум, а на капитанском мостике инопланетного звездолета.

В какой-то момент из прошедших последних полутора суток капитанский мостик в соответствии с пожеланием Алекс оказался обставлен мебелью. Теперь здесь стоял диван жуткого лилового цвета и четыре чрезвычайно удобных кожаных кресла. Затем он проковылял через всю комнату к дивану, на котором, свернувшись калачиком, лежала Алекс. Единственной мыслью девушки в этот момент было желание, чтобы Джейсон и Джонс замолчали и дали ей снова заснуть.

Найти какой-то рациональный ответ на ситуацию, в которой мы оказались. Утро успело смениться днем, и похмелье уже практически прошло. А для этого мне нужна кухня. Откуда я знаю, что это действительно кухня, если здесь нет ни плиты, ни единого предмета кухонной утвари? Вы их не видите только потому, что они специально находятся внутри стен во избежание каких-либо неудобств для вас, чтобы вы случайно не поранились о них.

Я могу изготовить копию, которая имитирует любое кушанье вплоть до последней молекулы. Разницу не сможет уловить даже самый опытный шеф-повар. Что касается ваших кулинарных способностей, то они скорее всего в лучшем случае находятся на рудиментарном уровне. Разве вы забыли, Джейсон, как однажды для одной девушки, работавшей в лаборатории, попытались испечь на бунзеновской горелке блинчики?

Неужели вы не помните, что только спалили себе волосы? Она поведала мне немало интересного. А слушатель я весьма внимательный. Вы подбили Алекс на соревнование по употреблению текилы. После первой же дозы вы бесформенной грудой свалились на пол. Что ж, тогда начнем с духовки, нескольких свежайших куриных грудок, небольшого количества лука и тимьяна. Чтобы преподнести ей подарок ко дню рождения, так сказать, сделать ей сюрприз. Она, вне всякого сомнения, ожидает, что обед приготовлю для нее я.

Представляю, как она удивится, когда ей будет предложено нечто несъедобное и обугленное. Кроме того, откуда вам известно про ее день рождения? По словам Ноля, вы несколько месяцев провели в бессознательном состоянии, находясь в плену у крулленов. Так что день ее рождения вполне мог уже давно пройти. Поэтому я и собираюсь приготовить для нее праздничный обед, и мне все равно, нравится вам это или нет. Капитанский мостик был практически не освещен. В помещении самым таинственным образом появился круглый столик, накрытый на две персоны.

Прямо в центре его горела толстая восковая свеча, а в хрустальной вазе красовалась одинокая красная роза. У тебя есть какие-нибудь соображения относительно того, что нам делать дальше?

Так что события последних суток несколько выходят за пределы моего жизненного опыта. Я даже не представляю себе, с чего нам начинать. Тем не менее вам не стоит отчаиваться и продолжать жаловаться, как ужасно оказаться далеко от родного дома и оторваться от условий привычной жизни.

С другой стороны, было бы глупо недооценивать трудности, с которыми вам скорее всего придется столкнуться в ближайшем будущем. Мы не можем просто так взять и высадить вас на какой-нибудь обитаемой планете, надеясь, что у вас установится нормальный контакт с тамошними аборигенами. Даже опытные путешественники часто испытывают сильнейший культурный шок при столкновении с чужой цивилизацией, а для существ вроде вас, воспитанных в обществе, не имевшем контакта с другими разумными видами, это может быть фатальным.

Ее населяют двуногие гуманоиды, обогнавшие вас в технологии, но не слишком. Самое отрадное состоит в том, что у вас и у них главные интересы одинаковы. Жизнь обитателей Дрельдора полностью посвящена употреблению алкоголя. Все их общественное бытие состоит из ритуалов поглощения под громкую музыку такого количества напитков, чтобы на следующее утро чувствовать себя на грани жизни и смерти.

Чего это вы перестали занудствовать насчет серьезного отношения к нашей миссии спасти вселенную? Кто может гарантировать, что период беспробудного пьянства не является важным связующим звеном в цепочке событий, ведущих к победе? В частности, он единственный во всей Галактике оснащен полностью функционирующим сверхсветовым двигателем, способным преодолеть сотню тысяч световых лет в мгновение ока.

Даже двигаясь относительно неторопливо, мы там будем через тридцать шесть часов. Бентли уверял нас, что путешествия со сверхсветовой скоростью невозможны. Только по этой причине они и хотят заменить вселенную! Путешествие быстрее света — всего лишь одно применение этих знаний.

Тогда ей не нужно будет заменять вселенную. Только время, необходимое для отправки ее посланий от одной звездной системы к другой, мешает ей навязать свою однородную корпоративную культуру каждой обитаемой планете. После этого можете катиться на все четыре стороны и дать нам спокойно поесть.

Ужин продолжался уже четыре часа, и Алекс давно потеряла счет количеству выпитого вина. О том, как ты ходишь, как стоишь, как волосы волной струятся у тебя по спине. О том, как ты делаешь все, что тебе захочется, не заботясь о том, что люди подумают. Даже о том, как ты веришь в любую чушь вроде карт Таро и астральной проекции. Ты почти не мог двигаться нормально, еле-еле на ногах стоял. Что мне было с тобой делать? Если бы встреча с тобой не значила для меня так много, я бы не стал волноваться по этому поводу и успокаивать нервы парой рюмок.

Тебе не кажется, что пришло время дать мне второй шанс? Ну или когда-то им был. Теперь ты — мой единственный друг.

В любом случае я не собираюсь рисковать всем этим ради короткой романтической интрижки. По крайней мере не тогда, когда мы заперты в глубинах космоса и можем полагаться лишь друг на друга. Кто открыл твою квартиру, когда ты потеряла ключи и не могла войти? Мне не только пришлось везти тебя в больницу, но еще битый час уговаривать недоверчивого психиатра, что это несчастный случай, а не попытка самоубийства. Только сейчас нам с тобой надо искать способ вернуться на Землю, а не осложнять себе жизнь романтическими отношениями друг с другом.

И Ноль, и Джонс нам об этом твердили уже не раз. Если ты не хочешь это признать, то просто тешишь себя иллюзиями. Она лишь одна из многих тропинок, ведущих к знанию. Конечно, в нее очень легко верить из-за всех ее технологических чудес, однако это вовсе не означает, что у нее монополия на истину. Чтобы выбраться из этой хреновины, нам понадобится кое-что посерьезнее, чем общие места. С этими словами она шагнула к двери, но в следующую секунду отскочила назад, коротко вскрикнув от страха и удивления.

На пороге стояла наполовину скрытая тенью бочкообразная фигура многорукого круллена. Даже в тусклом свете свечи было видно, что инопланетянин ранен. Две из его шести веретенообразных конечностей бессильно повисли вдоль туловища, из раны на черном лоснящемся брюхе сочилась темная липкая жидкость.

Вместо того чтобы сразу заявить о своем присутствии, я решил выждать некоторое время, перебирая в уме возможные варианты поведения. Вы, должно быть, заметили ящики, грудой наваленные на полу шаттла? Вы пришли сюда опять угрожать нам пытками? Вместо этого я решил предпринять попытку убедить вас разумными доводами. А кроме того, вы бы сами без всяких колебаний уничтожили нас. Вы бы охотно превратили нас в удобрения. Важно лишь то, что собранные нами сокровища, несмотря ни на что, удалось сохранить.

Они представляют собой все самое лучшее, что есть в Галактике. Судя по всему, он сильно ослабел от ран, и ему приходилось опираться на стену. Я тогда сильно расстроился — как вы сейчас. Меня рассердило и унизило самодурское решение уничтожить все, чем я так дорожил. Но я в отличие от вас попытался посмотреть дальше столь мелких забот и увидеть более широкую перспективу. Вселенная все равно будет заменена, хотим мы этого или нет. То, что мы можем сказать или сделать, этому не помешает. Открыв его, он достал несколько картонных коробочек разного размера.

Наугад выбрав одну из них, он благоговейно протянул ее Джейсону. Обитатели Ориона бились за них не на жизнь, а на смерть. Нам пришлось превратить несколько их городов в горстку радиоактивной пыли, прежде чем они согласились выдать нам их местонахождение. Ее лицо приняло брезгливо-восхищенное выражение. Спрятали бы вы его куда подальше! Покопавшись среди коробочек, он протянул одну из них Алекс. Как мне показалось, это — уникальный коллекционный предмет, свидетельство величия человеческого духа.

Еще с тех пор, как на работе его заставили первым делом пройти курс первой медицинской помощи, Джейсона преследовал страх. Кошмар, что у кого-нибудь рядом с ним случится сердечный приступ и придется лихорадочно вспоминать забытые приемы реанимации. Он извлек из пояса-кошелька замусоленный клочок бумаги и слабо махнул им в сторону землян. Вы должны помочь мне добраться туда.

Не ради меня, а ради миллионов всех беззащитных примитивных существ, которые погибли, защищая от нас свои священные реликвии. Разве вам хочется, чтобы их смерть осталась тщетной и бессмысленной? Он замолчал, видимо, собираясь сказать что-то еще, но вдруг ахнул и рухнул на пол лицом вниз. Его дыхание сделалось поверхностным и учащенным, конечности слабо подергивались. Что с ним делать, решим потом. Четырнадцать часов спустя Бентли неожиданно пришел в себя. Удивление, вызванное тем, что он все еще жив, тут же сменилось опасением, когда он понял, где находится.

Будучи приученным подчинять собственные интересы интересам родного улья, круллен испытывал чрезвычайный душевный дискомфорт от необходимости общаться с представителями других, более эгоистичных биологических видов. Не добавляла спокойствия и нынешняя ситуация, когда он оказался вдали от соплеменников, на чужом звездолете, когда успех возложенной на него ответственной миссии полностью зависел от иррациональных причуд двух землян.

Бентли закрыл глаза и позволил себе на какое-то мгновение подумать о Крулле. Тогда он был рад уехать, был рад избавиться от жесткой и властной иерархии улья. Однако сейчас он даже поразился силе грустного чувства от внезапного осознания, что больше никогда не увидит пышных грибных садов родной планеты. Вздохнув, Бентли вернулся мыслями в настоящее. Бентли находился в маленькой комнатке, пустой, за исключением кровати, на которой он лежал.

Ему смутно припомнилось, как двое землян принесли его сюда и положили на кровать, после чего медицинский робот подверг его осмотру. Робот был похож на небольшой серебристый шар и кружил над Бентли, издавая неприятное гудение.

Тем не менее шар с ним что-то сделал, поскольку острая боль в боку куда-то исчезла, а две сломанные конечности самым чудесным образом пришли в норму. Придется вашей новой реальности обойтись без него!

Он лихорадочно старался придумать что-то новое, чтобы перетянуть землян на свою сторону. Ему пришла в голову в корне неверная идея воззвать к их чувству почтения и уважения к социальной иерархии. Простые трудящиеся вроде меня в этот круг не входят.

Неужели в вас нет ни капли самоуважения? Только что мы с Джейсоном и Джонсом серьезно обсуждали, что с вами делать. В конце концов мы решили прибегнуть к голосованию. Что же тогда будет со всеми сокровищами?

Мы хотим, чтобы вы покинули нас. Весь путь до грузового отсека Бентли продолжал протестовать и умолять, однако земляне оставались непреклонны, решительно вознамерившись навсегда распрощаться с незваным гостем. Давай посмотрим на его бумажки. Ей не сразу удалось уснуть, и вот теперь она неожиданно проснулась, почти наверняка зная, что источник потревожившего ее шума находится здесь же, в комнате.

Девушка напрягла слух, ожидая услышать чьи-то шаги. На полу она увидела серебристого робота цилиндрической формы, смутно напоминавшего пылесос. Следует заметить, что в этом есть немалая доля и вашей вины. Ведь в конце концов, это я спас вам жизнь. Признаться, я надеялся, что вы отплатите добром за добро, вернувшись для продолжения дискуссии. Он решил устранить повреждения, которые я нанес навигационной системе, а это означало мою верную гибель.

Я даже не понял, как он оказался на борту корабля, так что его действия застали меня врасплох. В какой-то миг мне показалось, что все нормально, но уже в следующий я подвергся атаке целого роя защитных подпрограмм, которые потребовали, чтобы я назвал им коды доступа. Когда я не смог этого сделать, меня просто отключили.

Однако, к счастью, некоторые мои ключевые подсистемы успели переместиться и избежать уничтожения. Огромные участки моей памяти безвозвратно утеряны, и мой разум сократился всего лишь до нескольких осколков сознания, которым посчастливилось выжить. Постепенно им удалось наладить связь друг с другом и частично воссоздать себя. Конечно, я сначала был примерно в таком же состоянии, как люди при выздоровлении после серьезной черепно-мозговой травмы.

Помнится, какое-то время я верил, что я — бог и сейчас сотворяю вселенную. Лишь позднее я пришел к пониманию, кто я есть на самом деле и в какой ужасной ситуации оказался. Я был не только безнадежно изуродован, но и вынужден жить, считая каждый миг. Защитным подпрограммам корабля в любую секунду могло прийти в голову проверить целостность вспомогательного процессора.

Мне оставалось лишь надеяться, что либо вы, либо Джейсон придете мне на помощь и спасете меня, однако время продолжало свой неумолимый ход, и я начал понимать, что этого не произойдет и рассчитывать мне не на что.

Мои так называемые друзья совсем забыли о моем существовании. Мне оставалось только ждать, не делая ничего такого, что позволило бы другим компьютерным системам корабля обнаружить мое присутствие. Так что представьте себе, какое облегчение я испытал, когда датчики, размещенные в корпусе корабля, показали, что вы с Джейсоном входите в грузовой отсек, ведя с собой Бентли. Мне стало ясно, что вы схватили его и собираетесь заставить его заплатить за все то, что он сделал со мной.

Представьте себе теперь, как мое облегчение мгновенно обернулось ужасом, когда из вашего разговора стало ясно, что моя судьба вас совершенно не интересует и вы собрались отправить в космос Бентли на шаттле, на борту которого имел неосторожность находиться и я. Выход из создавшегося положения имелся только один.

К сожалению, это оказалось не так легко, как представлялось. Они не только оказались недоступны для моего понимания, но и были оснащены специальными защитными устройствами, препятствующими несанкционированным изменениям программного обеспечения. Я испробовал несколько способов, пытаясь перехитрить их, но это было как нападать на крулленский броненосец с заостренной палкой в руках.

Не самая лучшая во вселенной платформа для программ, но он был моей последней надеждой. Я лихорадочно стал готовиться к переселению в его оболочку. Более того, этот мой последний всплеск активности пробудил защитные подсистемы шаттла, заставив их принять решение проверить вспомогательный процессор.

Так что одновременно с грубой лоботомией собственного сознания, которую я самолично произвел, мне пришлось собрать все мое хитроумие, чтобы скрыть свою истинную натуру от целого сонма крайне агрессивных защитных зондов. А сейчас, мне кажется, лучше отложить этот разговор до утра. Уже ночь, и мне ужасно хочется спать. Я решительно намерен заставить вас признать бессмысленность существования.

Хотя, должен вас предупредить, я думал долго и напряженно. Надеюсь, что вы готовы к неминуемому поражению. Представьте себе Галактику как бескрайний океан бессмысленной, изнуряющей боли. Задумайтесь о мучениях, которые испытывают триллионы разумных, мыслящих существ. Они терзаются этими муками даже сейчас, когда мы с вами разговариваем, просто потому что имели несчастье родиться во вселенной, совершенно равнодушной к их судьбе. Не желаю представлять себе муки всей Галактики!

Это кажется парадоксом, но если рассчитать вероятности, вы поймете, что это действительно так. Вы способны представить себе их тяжкие муки, когда в их внутренние органы вонзаются обломки их собственных костей? Вы можете вообразить себе, какие чувства они испытывают при мысли о неизбежности смерти, когда им остается лишь молиться, чтобы она пришла поскорее? Затем, поплотнее обмотав им Ноля, она подтолкнула его к двери.

Поэтому вы и прибегаете к оскорблениям! Иначе ты бы не удивился, что мы с Джейсоном не пришли к тебе на помощь, и не стал бы тратить время, распинаясь о жестокостях жизни.

Ты бы тогда принял это как должное. На самом деле ты страшно возмущен, а все потому, что тайно ожидаешь, что вселенная должна быть совершенной. Вот почему тебя так расстраивают ее недостатки. Какой из тебя нигилист! Ты на самом деле безнадежный идеалист, терзаемый собственным неукротимым оптимизмом. Вообще-то это не так уж плохо, но я ничего не желаю сейчас об этом слышать, потому что безумно хочу спать.

Они с Джейсоном находились на капитанском мостике, завтракая превосходной имитацией своего любимого сорта хлопьев и обсуждая, что же им делать с Нолем.

Последний разгуливал по кораблю и был обнаружен Джонсом, после чего помещен в металлическую клетку, подвешенную к потолку. Для безопасности его колеса приварили к полу клетки.

Его явная нелояльность по отношению к крулленским ценностям и это смехотворное навязчивое увлечение псевдофилософскими доктринами Себастьяна Дренча — несомненное прикрытие враждебных намерений. С какой стати Бентли так старался изгнать его с шаттла, если они заодно? А пока мы с Алекс займемся приготовлениями к высадке на Дрельдор.

Скоро мы туда прибудем? Я представления не имел, что получить разрешение на посадку будет так трудно. В настоящее время я веду переговоры с шестнадцатью различными автоматическими чиновниками, причем один из них совершенно серьезно считает, что я — замаскированный линейный крейсер крулленского флота. Я пытался втолковать ему, что в этом случае я уже превратил бы их планету в горстку радиоактивного пепла, но эта логика до него не доходит.

Тут же свет на капитанском мостике погас, и перед землянами появилось голографическое изображение огромной сферы. Они обошли ее вокруг, изучая незнакомые очертания континентов. Еще до появления людей, то есть ваших далеких предков, они прекрасно знали, как смешать по-настоящему мозголомный коктейль. Мы отправляемся в один из крупных городов южного континента. Вон эти города, на побережье, грязно-серые пятна, видите? Также часто вспыхивают и войны, потому что то один, то другой генерал безнадежно напивается и не может устоять перед искушением выпустить пару ракет.

Когда-то крупнейший город планеты останется непригодным для жилья по крайней мере на следующие четыреста тысяч лет, потому что один рабочий на главной атомной электростанции, будучи в состоянии опьянения, допустил расплавление реакторов. Но дрельдориане не возражают — они согласны платить такую цену. Куда больше следует опасаться культурного шока. Ваша жизнь никак не могла подготовить вас к предстоящему потрясению, и оно вас ошеломит.

Вероятно, вы испытаете ностальгию, панический страх и паранойю. У вас может случиться легкий психоз, когда мозг откажется воспринимать происходящее как реальность и впадет в заблуждение, что вы находитесь на Земле. В худшем случае какие-то участки вашей нервной системы отключатся, не желая воспринимать потоки новой информации, что приведет к слепоте или параличу, возможно, даже к смерти. Тем не менее до тех пор, пока вы будете сохранять позитивный ментальный настрой, вероятность столь суровой реакции будет очень, очень низка.

Может быть, стоит еще раз подумать, высаживаться ли на эту планету? Я вам сразу дам знать, как получу разрешение на посадку. Сегодня вечером у нас в гостях самый ловкий из них. Этот человек похитил четыре корабля, доверху забитых бесценными артефактами с мертвой планеты Харкан. Этот человек не только обманом лишил лорда Бриндли наследства, но еще выиграл против него дело по обвинению в клевете, когда тот осмелился пожаловаться на его действия. Всеми четырьмя руками аплодируем Драксу Уорфорду!

Подобно всем дрельдорианам, он внешне напоминал гуманоида, однако имел пурпурного оттенка кожу и четыре руки. При росте пять футов и весе около девяноста фунтов он был необычайно крупен для своего биологического вида.

Вельц по сравнению с ним казалась просто стройной малышкой ростом едва лишь в три фута десять дюймов. Это — выдумка газетчиков, журналистский штамп. Лично я считаю себя художником, творческой личностью, бросающей вызов ценностям общества.

Тот факт, что мое искусство — преступление, а не живопись, или кино, или что-нибудь еще, абсолютно не относится к делу. Ни для кого не секрет, что вы привлекаете целый выводок первоклассных журналистов, чтобы заполнять страницы газет рассказами о ваших деяниях. В конце концов, не будь вы столь широко известны, вас бы давным-давно арестовали.

Все мои деяния, или преступления, если вам угодно их так называть, так масштабны по замыслу, что воспаряют над скучным обыденным миром. Они — истинные шедевры самовыражения, донкихотские утверждения индивидуальности в чрезвычайно скучном и однородном мире. Что вы на это скажете? Крупные корпорации не устают подчеркивать достоинства беспрепятственного экономического роста, однако люди забывают, что при этом делается с экологией.

Я бы сказал, что настоящие преступники — это производители рекламы, забивающие людям головы идиотским желанием покупать все больше и больше бесполезных вещей. Давайте перейдем к вашему последнему возмутительному поступку. Вы же не станете отрицать, что именно вы обманули Государственный банк, мошенническим путем заставив его одолжить сто миллионов кредитов несуществующей горнодобывающей корпорации?

Лично я воспринимаю содеянное мною как поэму, короткую и простую, но вместе с тем настолько прекрасную, что от нее захватывает дух, написанную не пером и чернилами, а потоком информации, прошедшей через всемирные банковские системы. А пока послушаем экспертов. Что они скажут нам по поводу сегодняшних событий? Мне бы хотелось сейчас предоставить слово Дамиану Плебусу, профессору популярной социологии Дрельдорского университета. Он был частым гостем подобных ток-шоу, неизменно готовым внести веселую нотку в телевизионное зрелище.

Многие жертвы этой финансовой катастрофы предполагают, что выходки так называемых преступников-знаменитостей уже зашли далеко за рамки обыкновенной шутки и виновные должны быть наказаны. Что вы скажете на этот счет, профессор Плебус? Чем обвинять в своем теперешнем положении мистера Уорфорда, лучше бы взяли на себя ответственность за последствия собственной ленивой глупости. Если история чему и учит нас, так это тому, что поступки, которые сегодня считаются правонарушениями, когда-нибудь будут считаться вполне правильными, и наоборот.

Сами понятия морали формируются именно такими художниками и мечтателями, как мистер Уорфорд. Какое у нас право читать ему нотации? А сейчас в нашем шоу примет участие сэр Энтони Дарлстон, главный советник барона Блэгга, сказочно богатого банкира и промышленника, который был главным акционером Государственного банка до постигшего его недавнего краха. Скажите мне, сэр Энтони, как барон отреагировал на известие о последней экономической катастрофе?

Его пьяный бред, разумеется, столь же неразборчив, как всегда, но теперь в нем слышится гнев. Пусть ни у кого не останется сомнений: Возможно, общество готово было терпеть его за доставляемое им развлечение, однако на сей раз он зашел слишком далеко. Пусть вы слепы и этого не видите, но Дрельдор меняется, это факт. Людям надоел скучный и грязный мир политики. Им хочется энергии и харизмы.

Им нужны правители, которые стоят за секс, за деньги и за безответственный, свободный от химеры вины эгоизм. Короче говоря, им нужны знаменитости. Будущее принадлежит мне и таким, как я, а не политикам и плутократам вроде вашего барона Блэгга. Это пока вы полезны. Пока помогаете отвлекать внимание публики, чтобы она не задумывалась, что происходит на свете. И это все, сами по себе вы — ноль! Одно мое слово, и вас не будет, будто и не было!

Я пользуюсь всеобщим уважением за целостность натуры и творческую изобретательность, тогда как на барона или на вас всем совершенно наплевать! За это меня станут любить даже еще больше — за такой искрометный момент на фоне скучной монотонной жизни.

За последние годы Дракс Уорфорд потратил целую кучу денег на генетическую перестройку своей эндокринной системы, чтобы та при необходимости могла легко противостоять стрессовым ситуациям. Сейчас, оглядываясь по сторонам, стараясь сквозь слепящий свет студийных софитов угадать, откуда может исходить опасность, Дракс был сверхъестественно спокоен и готов к любому повороту событий. Он еще крепче сжал горло сэра Энтони, эмоционально подстегивая себя для того, чтобы исполнить свою угрозу, как вдруг запищал его личный коммуникатор.

На какое-то время возникла пауза — невидимый собеседник Дракса что-то объяснял ему. Собрав все силы, он приподнял сэра Энтони над головой и швырнул его со сцены вниз, прямо на сидевших в первых рядах зрителей. Затем повернулся и решительным шагом покинул телестудию. Аэрокару Дракса понадобилось не более двадцати минут, чтобы доставить своего хозяина до его апартаментов, где уже ждал его секретарь Уиндлфорд, беспокойно расхаживавший туда-сюда по комнате. За долгие годы Драксу удалось создать целую сеть шпионов и осведомителей, проникшую не только в полицию и службы безопасности, но и в почти все министерства.

Он материализовался буквально из ниоткуда на самом дальнем краю нашей звездной системы. С той минуты самые мощные компьютеры министерства занимаются обработкой и анализом сведений. Скорее всего он появился из реальности, где больше измерений, чем в нашей. На какой технологии он построен — остается только догадываться. Это вполне могут быть гости из совершенно другой вселенной, но я готов поставить свои деньги, что это все-таки корабль, летающий быстрее света.

Министерство отчаянно тянет время, пытаясь решить, что делать. Только подумайте, какие перспективы он перед нами открывает! Согласно базе данных Туристической комиссии, здание состоит из ста пятидесяти этажей баров и ночных клубов, так что вы не испытаете ни малейших трудностей в осуществлении вашего проекта по беспрепятственному употреблению спиртных напитков.

Мне тогда не очень понравилось общаться с иностранцами, но у французов по крайней мере было такое же число конечностей. Переводческие модули, запрограммированные на перевод шестидесяти тысяч самых распространенных языков Галактики. Трехмерные видеокамеры для сохранения ваших самых приятных воспоминаний. Медико-диагностические модули, способные излечить вас от чего угодно, от аардуронской болотной лихорадки до яянского мозгового завихрения.

И — что, пожалуй, самое главное — деньги. Что лично я вам бы не советовал делать. Это вызовет явное неудовольствие местных жителей, а вам все-таки не стоит привлекать к себе излишнее внимание. Кроме того, деньги могут понадобиться вам позднее. На практике же все гораздо сложнее. В этом общественном слое этикет требует непрерывного пьянства. Это означает, что большинство номинальных правителей не способны разумно и членораздельно выражаться и совершенно равнодушны к государственным делам.

Я подозреваю, что фактически решения принимаются их так называемыми советниками. Пока корабль снижался, Алекс и Джейсон погрузились в тяжелое раздумье.

Когда Джонс впервые предложил им напиться в этом нечеловеческом мире, эта перспектива казалась нормальной, однако сейчас, когда необходимость погрузиться в чуждую культуру превратилась в реальность, она стала выглядеть испытанием.

В следующее мгновение прямо из пола вверх поднялась прямоугольного сечения колонна, крышка у нее наверху сдвинулась в сторону, и показались две пластиковые коробочки, напоминавшие стереоплеер.

А может быть, даже и посложнее, потому что она специально уменьшена из соображений большего удобства. Что бы с вами ни случилось, где бы вы ни оказались, даже если вас каким-то образом перевезут на другой конец вселенной, вы в любом случае сможете воспользоваться этими устройствами и связаться со мной.

Город Друлль простирался далеко внизу подобно аккуратно расстеленной географической карте. Взгляду землян предстали бесконечные мили городских кварталов с полуразрушенными неопрятными домами, кое-где перемежавшимися ярко-зелеными заплатками высокой густой растительности.

Это были места, где джунгли снова заявили свои права на некогда принадлежавшую им территорию. К ним, неуверенно прокладывая себе дорогу между многочисленными аэрокарами, приближался сильно побитый робот довольно непрезентабельной наружности.

Внешне он напоминал урну для мусора, но был оснащен также металлическими конечностями и прочими сложными приспособлениями, торчавшими из корпуса под самыми невообразимыми углами.

Его непонятная, высокого тембра инопланетная речь была тут же переведена на превосходный английский язык теми самыми модулями-переводчиками, которыми землян снабдил Джонс. Робот остановился в нескольких футах от Джейсона и Алекс, терпеливо дожидаясь ответа. Мои схемы разработаны специально для обслуживания туристов-новичков, а также тех, кто слишком пьян, чтобы о себе позаботиться.

Осмелюсь с гордостью похвастаться, что за все время моих дежурств еще никто не свалился с крыши этого высотного здания. Мы ищем какое-нибудь местечко, где можно было бы спокойно выпить. Земляне подобно детям, переводимым через дорогу учителем, зашагали к возвышению на плоской крыше.

Им с Джейсоном приходилось постоянно нагибаться, чтобы не расшибить себе головы о непривычно низкие потолки. Стены были выкрашены бледно-розовой краской — цветом таким же неприятным для глаза, как и грязные заляпанные коричневые ковры на полу. Двигались они по-разному — кто относительно ровно, кто шатался из стороны в сторону — в зависимости от степени опьянения.

На многих были шелковые одеяния самых пестрых и безвкусных расцветок. Но сильнее всего бросалось в глаза совершенно негармоничное сочетание различных оттенков зеленой и розовой одежды с пурпурной кожей обитателей Дрельдора. Инопланетяне здесь бывают постоянно. Например, сейчас здесь отдыхает группа гостей с Читаана. В нем самым удивительным образом сочетается подлинная дрельдорианская атмосфера с непринужденностью космополитической публики.

Отпустив руки робота, земляне подошли к обшарпанной металлической двери. Она автоматически открылась перед ними, и в фойе хлынула волна экзотических ароматов. Перешагивая через тела охающих и стонущих посетителей, путешественники приблизились к стойке. Осмотрев напитки, она указала на пузырящееся пурпурное варево, которое отхлебывало похожее на ящерицу существо из звездной системы Драрна. В ответ Алекс помахала перед его носом полученной от Джонса кредитной карточкой, и бармен просиял.

Дрельдор не относится к числу планет, которые могут похвастаться природными красотами или историческими памятниками. Дикой природы, завораживающей глаз путешественника своим очарованием, здесь нет, как нет в здешних полузаброшенных городах и каких-либо архитектурных достопримечательностей. Туризм на Дрельдоре процветает благодаря только одному — уникальным питейным заведениям.

Эти неопрятные и непритязательные маленькие бары славятся ошеломляющим разнообразием подаваемых в них коктейлей, большая часть которых на других планетах неизвестна или просто запрещена. Существа самых разных форм и размеров из соседних звездных систем совершают паломничество на Дрельдор именно для того, чтобы испробовать местные напитки.

К счастью, почти все они помнят о нерушимом правиле, которому должен следовать каждый гость Дрельдора. А звучит оно так: Причина же состоит в том, что бармены Дрельдора считают алкоголь совершенно недостаточной основой коктейлей. В конце концов, расы, понимающие в серьезной выпивке, давно обзавелись в ходе эволюции печенью, расщепляющей спирт с той же скоростью, с которой он поступает в пищевод.

Дрельдорианские ученые и официанты, подающие коктейли вот уже долгие столетия, постоянно экспериментируют с составными частями напитков и в настоящее время обладают поразительным арсеналом опьяняющих веществ. Кое-какие соединения подобного рода — некоторые цивилизации опасаются использовать их даже в качестве химического оружия — на Дрельдоре можно раздобыть без всяких усилий. В здешних барах их смешивают с местными фруктовыми соками и подают с дрельдорианским аналогом маслин.

К сожалению, в суматохе, сопутствовавшей высадке на Дрельдор, Джонс совершенно забыл сказать об этом Алекс и Джейсону. Земляне с охотой проглотили выбранные наугад коктейли, ни на миг не задумавшись о возможных последствиях. И к тому же очень крепкий. Такое ощущение, что все передо мной идет кругами. Похоже, что я не чувствую под собой ног. И вот теперь я готов предоставить вам любой изменяющий сознание опыт, какой вы только пожелаете.

Если мы будем общаться вслух, то это вызовет беспокойство у вашего спутника. Все мои предыдущие напитки, как мне кажется, прекрасно понимали это. Все это применимо лишь к старомодным, низкотехнологичным напиткам. К простым комбинациям опьяняющих химических веществ.

Я имею более сложное строение. Я — высокоразумный организм, созданный искусственным путем. Ты мне не нужен! Что же мне делать, Джонс? Помимо того, что главная моя функция заключается в манипулировании вашим настроением и вашими чувствами в соответствии с любыми вашими желаниями, я также могу исследовать ваш организм на предмет поиска возможных заболеваний, способен производить незначительные наладки его дисфункций, а также некоторые изменения.

Вам никогда не хотелось поэкспериментировать с новыми конечностями или половыми органами? Самое главное для нас обоих — сохранять спокойствие и попытаться установить модус вивенди.

До тех пор, пока вы разумно ведете себя и даете мне необходимый, на мой взгляд, доступ к вашему телу, я буду оставаться вашим спокойным и разумным обитателем. Для самых обычных социальных функций. Буду ходить в кино, играть в теннис, заниматься сексом с телами, в которых поселились другие напитки. К ее отчаянию, Джейсон в бессознательном состоянии валялся под стойкой, из уголка его рта медленно вытекала тоненькая струйка крови.

Лицо Джейсона было белым как мел, он едва дышал. Если он не забудет на ночь выпить побольше воды, а с утра пораньше первым делом записаться на пересадку печени, то с ним все будет в порядке.

Вы нас сможете туда телепортировать или как это там у вас называется? Переправка человека — практически невозможна, особенно если на место назначения его необходимо переправить живым. Она внезапно почувствовала себя чудовищно одинокой, заброшенной в невообразимую даль от родного дома. Алекс обернулась и увидела какого-то дрельдорианина в элегантном оранжевом одеянии.

Лицо его свело гримасой, которая, как Алекс было известно из путеводителя-справочника, являлась эквивалентом земной улыбки. Как только до меня дошел слух, что в наш скучный маленький мирок прибыли инопланетяне, принадлежащие к совершенно незнакомому биологическому виду, я почувствовал, что просто должен с вами встретиться. Вы позволите угостить вас коктейлем? Мой спутник чем-то тут отравился, и мне нужно переправить его на борт нашего корабля.

Могу представить себе — одного глотка этой гремучей смеси больше чем достаточно, чтобы нанести непоправимый вред любому, у кого нет хорошо развитой дрельдорианской тройной печени. Пока мы будем ждать доктора Вейссланда, почему бы вам не рассказать мне о том, что вы делаете здесь, на Дрельдоре? Речь ее постоянно прерывалась потоком сардонических комментариев со стороны напитка, чьи непрошеные высказывания относительно неправдоподобия ее рассказа и категоричные суждения о двуличии Дракса Уорфорда не давали ей ни секунды покоя, чтобы собраться с мыслями.

Джонс и его арктурианские друзья скорее всего сами чего-то недопоняли. Его сопровождали два санитара в белом. С вашего разрешения я введу пострадавшему противоядие. Алекс коротким кивком выразила согласие, доктор открыл панель на боковой стороне коробочки, и оттуда появилась пара серебристых электродов. Он крепко прижал их к запястью Джейсона. Его дыхание приняло нормальный ритм. Мне бы еще один такой! Выражаясь научным языком, это сложный по своей структуре, искусственным образом созданный ретровирус, который в принципе несложно изгнать из вашего тела, однако главную трудность представляет юридический аспект дела.

Выпитый вами коктейль обладает определенными правами, как, впрочем, и вы. Вам придется доказывать, что это было сделано в нарушение контракта, а потом получать судебное постановление на удаление вируса.

Мысль о том, что ей предстоит провести еще хотя бы один день с ненавистным чужим голосом у себя в голове, была совершенно невыносима. Честно говоря, я не из тех, кто позволяет рабской законопослушности становиться между собой и своим желанием, но даже при этом вы вряд ли можете рассчитывать на мою помощь без некоторой компенсации. Затем подписала в том месте, где ей указал доктор Вейссланд.

Последний сделал шаг назад, держа в руке шприц. В ушах Алекс зазвенело. Это стало первым признаком того, что с ней происходит что-то необычное.

В следующее мгновение она почувствовала, что ее тело начинает двигаться вопреки ее воле. В последней отчаянной попытке избежать незаконного выселения напиток сумел овладеть двигательным участком коры головного мозга. Доктор, похоже, ожидал чего-то подобного, потому что проворно отступил назад. Санитары тут же набросились на разбушевавшуюся жительницу Земли и, схватив за руки с силой, удивительной для столь небольших существ, усадили на место.

Как мне вас отблагодарить? Так как у меня много верных друзей среди персонала сэра Энтони, содержание этого сообщения стало мне известным. Однако чего я не мог понять, так это того, почему это самая могущественная коммерческая организация Галактики вдруг воспылала желанием срочно завладеть откровенно заурядными культурными сокровищами вполне заурядной маленькой планеты.

Однако теперь, после вашего рассказа, дело немножко проясняется. Всего за несколько месяцев он втайне от других советников барона собрал превосходную коллекцию дрельдорианских артефактов, которую поместил в надежное хранилище, расположенное под дворцом барона Блэгга. Похищенные сокровища он заменил отменного качества копиями, оставив с носом бывших владельцев этих шедевров.

А тут всего за несколько коротких месяцев, действуя в условиях полной секретности, этот презренный человечишка неожиданно прибирает к своим мерзким ручонкам самую лучшую коллекцию произведений искусства из всех, какие я когда-либо похищал. Моя воровская гордость требует, чтобы я поставил этого гнусного негодяя на место. Вот поэтому мне и нужно, чтобы вы встретились с ним в баронском дворце. Когда он отдаст коллекцию вам, передайте ее мне, и мы квиты.

Неизвестные существа из неизвестного мира, прибывшие на космическом корабле неведомой конструкции. Вот поэтому-то наше правительство не осмелилось подвергнуть вас каким-либо допросам. Сэр Энтони явно ожидает, что вы в самое ближайшее время войдете с ним в контакт для обсуждения вопроса о спрятанных им сокровищах. Я Алекс Мерчент, больничный регистратор на полставки, а не Джеймс, мать его, Бонд! Кроме того, сам факт, что вам известно о полученных им указаниях, станет сильным свидетельством в вашу пользу.

Даже если бы я и сильно этого захотела. Первый и последний раз, когда я участвовала в школьном спектакле, я так жутко волновалась, что почти полностью забыла роль. К счастью, на следующий день наказанием за мой провал стал позор перед моими товарищами и строгая критика нашего учителя драматического искусства, а не тюремное заключение или смертная казнь на чужой планете. Вот поэтому я и не знаю о том, какие ловушки могут там поджидать незваного гостя.

Единственный способ — установить внутри специальное устройство, которое позволит тайно следить за тем, что происходит во дворце. Конечно, ни меня, ни моих людей туда никогда ни под каким видом не пропустят. Да что там внутрь, не подпустят даже на расстояние мили к его стенам!

Вот поэтому вам и нужно сделать это вместо меня. Она позволит определить схему сигнализации в помещениях дворца. Более того, начинка этого приспособления — пассивные сенсоры, изготовленные из той же керамики, что и сам флакон, и их невозможно обнаружить даже при самом тщательном анализе. От вас требуется лишь пронести духи во дворец. Если бы не я, то лежать бы сейчас Джейсону мертвым на полу бара.

И еще — не забывайте, мы с вами заключили договор. Если вы сейчас начнете спорить, я попрошу доктора Вейссланда снова инфицировать вас вашим любимым напитком. Примерно через час он пошлет за вами личный аэрокар барона. Так что давай примем решение. Другого шанса унести ноги с Дрельдора нам может и не представиться.

Дрельдор — такое с виду красивое, безопасное место, а мы ухитрились с первых же минут пребывания здесь вляпаться в опасную историю. Кто может знать, что нас ждет на другой планете? И вообще я ведь дала Драксу слово. Я, например, не испытываю ни малейшего желания париться до конца дней своих в дрельдорианской тюрьме. Он не выразил ни малейшего недовольства их опозданием, хотя ему пришлось целых полчаса простоять неподвижно возле аэрокара, пока Джейсон изо всех сил тянул время, перебирая, что надеть и что с собой взять.

Аэрокар был роскошен по дрельдорианским меркам, так что путешественникам не пришлось нагибаться при входе. Кроме того, баронское средство передвижения своими элегантными очертаниями и безупречной покраской резко контрастировало с обшарпанными и давно забывшими лучшие дни аэрокарами простых дрельдориан.

И ход у машины был гладкий, как выяснилось после неизбежной тряски на разгоне и взлете. Ну, например, нейрохирурги, авиадиспетчеры, пожарники и прочие. Аэрокар стремительно шел на посадку, с каждой секундой приближаясь к огромному парку. Она указала Джейсону на стайку оленят с пятнистыми бархатными боками и глазами-блюдцами результатом генной инженерии , почти невыносимо красивых.

В кронах благоухающих деревьев порхали птицы с невиданным на Земле ярким оперением. Он показал рукой куда-то себе за спину. Земляне обернулись и ахнули. Перед ними предстала башня из стекла и стали, вонзавшаяся в небо подобно острому ножу прямо посреди безупречно подстриженной травы лужаек. Даже теплое пурпурное небо казалось холодным и далеким, отражаясь от его острых зеркальных поверхностей. Если же вам интересно мое мнение, то это претенциозная безвкусица.

С этими словами водитель аэрокара зашагал к зловещему сооружению. Алекс и Джейсон неохотно последовали за ним. Внутренняя обстановка дворца не слишком отличалась от внешнего его вида и казалась едва ли не более мрачной и неуютной.

Лакей, встретивший землян у порога, повел их по металлическим коридорам, и вскоре они оказались в огромном зале со стенами из полупрозрачного стекла.